Qué es el virus de Marburg, el virus que ha notificado la OMS similar al ébola

La OMS ha mostrado su preocupación por este virus que ha causado la muerte de dos personas en Ghana. El virus de Marburgo es una enfermedad con una tasa de letalidad de hasta el 88%, pero que puede ser mucho menor con una buena atención al paciente.

La enfermedad producida por el virus de Marburg se detectó por primera vez en 1967 tras la aparición de brotes simultáneos en Marburg y Fráncfort (Alemania) y en Belgrado (Serbia).

Los virus de Marburgo y del Ébola son miembros de la familia Filoviridae (filovirus). Aunque están causados por virus diferentes, las dos enfermedades son clínicamente similares. Ambas enfermedades son raras y tienen la capacidad de causar brotes con altas tasas de mortalidad.

El origen del virus

Dos grandes brotes que se produjeron simultáneamente en Marburgo y Fráncfort, en Alemania, y en Belgrado, Serbia, en 1967, llevaron al reconocimiento inicial de la enfermedad. El brote se asoció al trabajo de laboratorio con monos verdes africanos importados de Uganda.

Posteriormente, se han notificado brotes y casos esporádicos en Angola, la República Democrática del Congo, Kenia, Sudáfrica (en una persona con antecedentes de viaje reciente a Zimbabue) y Uganda. En 2008, se notificaron dos casos independientes en viajeros que habían visitado una cueva habitada por colonias de murciélagos Rousettus en Uganda.

El mecanismo de transmisión del virus

Inicialmente, la infección humana por Marburg se produce por la exposición prolongada a minas o cuevas habitadas por colonias de murciélagos Rousettus. De persona a persona por contacto directo (a través de las heridas en la piel o las membranas mucosas) con la sangre, las secreciones, los órganos u otros fluidos corporales de personas infectadas, y con superficies y materiales (por ejemplo, ropa de cama, ropa) contaminados con estos fluidos. Las personas siguen siendo infecciosas mientras su sangre contenga el virus.

Síntomas de la enfermedad

El periodo de incubación varía de 2 a 21 días. La enfermedad comienza bruscamente, con fiebre alta, dolor de cabeza intenso y malestar general. Los dolores musculares son una característica común. La diarrea acuosa grave, el dolor y los calambres abdominales, las náuseas y los vómitos pueden comenzar al tercer día.

El aspecto de los pacientes en esta fase se ha descrito como con aspecto «fantasmal», ojos hundidos, rostros inexpresivos y letargo extremo. Muchos pacientes desarrollan manifestaciones hemorrágicas graves entre 5 y 7 días, y los casos mortales suelen presentar alguna forma de hemorragia, a menudo de múltiples zonas.

Las hemorragias espontáneas en los puntos de venopunción (donde se obtiene un acceso intravenoso para administrar líquidos u obtener muestras de sangre) pueden ser especialmente molestas.

Durante la fase grave de la enfermedad, los pacientes presentan fiebres elevadas sostenidas. La afectación del sistema nervioso central puede provocar confusión, irritabilidad y agresividad. En la fase tardía de la enfermedad (15 días) se ha notificado ocasionalmente orquitis (inflamación de uno o ambos testículos).

En los casos mortales, la muerte se produce con mayor frecuencia entre 8 y 9 días después de la aparición de los síntomas, generalmente precedida por una grave pérdida de sangre y un shock.

Diagnóstico

Puede ser difícil distinguir clínicamente el virus de Marburg de otras enfermedades infecciosas como la malaria, la fiebre tifoidea o la meningitis. La confirmación de que los síntomas están causados por la infección por el virus de Marburgo se realiza mediante métodos de diagnóstico como prueba de anticuerpos, de antígenos, de neutralización del suero o aislamiento del virus mediante cultivo celular.

Las muestras recogidas de los pacientes constituyen un riesgo biológico extremo; las pruebas de laboratorio con muestras no inactivadas deben realizarse en condiciones de máxima contención biológica.

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